ELOTADA

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Apenas una semana después de la Elotiza, me invitaron a una Elotada.  Y no se si exista diferencia alguna en los significados de ambas palabras, pero si fueron experiencias distintas.

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Esta vez lo que me cautivó no fueron los bichos, aunque si los hubo, sino el paisaje agrícola.

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Aparte de Maíz había Agave y Sorgo. Y esto me puso a pensar en la historia de los tres cultivos.  Dos de ellos han sido regalos de México para el mundo, mientras que el tercero nos ha llegado de Africa.

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Aunque existen especies de Sorgo nativas de América, la especie de mayor importancia comercial Sorghum bicolor tiene sus orígenes en Etiopía y fue domesticada hace aproximadamente 5,000 años.  Es el quinto grano de mayor cultivo a nivel mundial.

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El Agave tequilana en cambio es originario de Jalisco y sus estados circundantes, y solo en esta región se cultiva.  Aunque su uso se remonta a las culturas precolombinas, el desarrollo del Tequila necesitó de la Destilación, una tecnología Arabe, introducida a México por los Españoles durante la Colonia.  Y aunque la bebida del Tequila se disfruta en nuestro país desde hace algunos siglos, ha sido únicamente en las últimas décadas que se le ha dado una proyección mundial.

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El Maiz, en cambio, tardó menos de un siglo a partir del descubrimiento de América para darle la vuelta al mundo. Lo curioso del maíz es que a pesar de las numerosas variedades, no existe una forma ancestral como sucede con otros cultivos.  Sabemos que el Teocintle es el antepasado genético del maíz, pero francamente no hay mucho parecido físico entre una planta y otra.  Existen diversas teorías sobre como surgió el maíz, pero lo que esto realmente nos indica es que simplemente no sabemos como se desarrolló. Lo que sabemos con certeza es que originó en México, hace 7,000 a 12,000 años y actualmente es el grano más cultivado y de mayor importancia en el planeta.
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O sea que ni la manipulación genética, ni el desplazamiento de especies autóctonas por especies introducidas, son fenómenos nuevos.  El maíz es un invento humano que depende absolutamente del ser humano para su propagación. En esto no difiere de los modernos transgénicos.  La diferencia esta en el uso que se hace de la nueva tecnología. El problema no está en que se quieran mejorar los cultivos, sino en que se consideran mejorías la introducción de elementos tóxicos (tanto genéticos como químicos) a los cultivos y la producción de semilla estéril.  No culpemos a la tecnología, sino a la perspectiva miope que considera a la naturaleza como algo ajeno al ser humano. Es decir, el problema con los transgénicos no es que sean transgénicos. El problema de los transgénicos es, como suele ser, realmente el problema de nuestra misma avaricia.

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Con el Agave en las últimas décadas han surgido plagas nuevas y devastadoras. Y en respuesta hay quienes están proponiendo el desarrollo de variedades transgénicas resistentes.  El problema es complejo y con muchas variantes, pero probablemente se deba en gran parte al hecho de que en los cultivos comerciales de Agave se ha eliminado la reproducción sexual, dado que el Agave debe cosecharse antes de que de flor.  Al eliminarse la reproducción sexual, se elimina la diversidad genética. Y al deteriorar la diversidad genética, se merma la capacidad de adaptación de una población, en perjuicio de su salud.
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Y probablemente también tenga que ver con el hecho de que los sembradíos modernos de Agave son monocultivos donde no se permite que crezca mas que esa sola especie.  Al igual que la diversidad genética brinda estabilidad a una población, la diversidad biótica es fuente de estabilidad para el ecosistema en general.  Es por ello que nuestros ancestros cultivaban varias especies al mismo tiempo sobre el mismo terreno. El monocultivo es una aberración moderna que depende de fertilizantes y pesticidas químicos para lograr altos rendimientos de un solo fruto.  La tradicional milpa, con su equilibrio de maíz (que sirve de apoyo al frijól), frijól (que transfiere nitrógeno de la atmósfera a la tierra), calabaza (que cubre el suelo evitando la evaporación de la humedad) requiere de más trabajo, pero es mucho más sustentable.

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Creo que antes de intentar insertar genes plaguicidas al Agave, la industria agavera debería intentar recuperar la diversidad genética permitiendo a la naturaleza hacer lo suyo.  Es decir,  dejando que un determinado porcentaje de los Agaves den flor y produzcan semilla, y retornando a las formas ancestrales de cultivo.

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No será fácil. Pero si el genio de nuestros antepasados les permitió inventar algo tan maravilloso como el maíz simplemente canalizando el poder de la naturaleza, seguramente hoy en día podemos recuperar esa tradición de trabajar con la naturaleza (en vez de en su contra) para resolver lo que ellos probablemente considerarían problemas menores.
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David Nuñez es biólogo, fotógrafo y autor de un par de libros sobre la fauna del Caribe Mexicano, así como miembro fundador de Mexiconservación.

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